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Historia

Thomas Falkner (1707-1784): Médico, sacerdote y descubridor

Juan DC Emery, Nicholas C Emery, Pablo Young

Revista Fronteras en Medicina 2020;(01): 0048-0053 | Doi: 10.31954/RFEM/2020001/0048-0053


Thomas Falkner nació en Manchester. Recibió educación en el Manchester Grammar School y estudió Medicina bajo la tutela del famoso Dr. Richard Meade en la Universidad de San Andrés, en Edimburgo. Viajó en 1730 a América del Sur a estudiar las propiedades medicinales de las plantas. Llegó enfermo y fue cuidado por los hermanos jesuitas, por ello, abjuró a sus convicciones calvinistas, y fue recibido en el seno de la iglesia Católica. En 1739, ya ordenado sacerdote católico jesuita, instaló la primera farmacia de la ciudad de Córdoba. Ahí fundó la primera cátedra de Matemáticas de la Universidad Nacional de Córdoba. La Orden lo envió a territorios Puelches ubicados entre los ríos Segundo y Cuarto, donde estableció una colonia. En el año 1740, por sus conocimientos de Medicina, fue enviado a prestar asistencia a los jesuitas en su misión entre los puelches del este y los tehuelches, que se encontraban en la zona del Cabo San Antonio. Ahí en una zona serrana próxima, y con la ayuda de los Padres Cardiel y Strobel, fundaron un asentamiento jesuítico para los indios –Reducción de Nuestra Señora del Pilar–, todo ello en el paraje llamado Sierra y Laguna de los Padres. En 1750, hizo un mapa de la costa de Sudamérica, desde el sur de Brasil hasta Tierra del Fuego con increíble exactitud. Conoció personalmente la Patagonia, llegando tan al oeste como las estribaciones de los Andes, y el nacimiento de los ríos andinos. En la zona de los lagos andinos (conocido como camino de los 7 lagos), hay un lago y un cerro que llevan su nombre. Habiendo sido destinado en 1760 a misionar en Santa Fe, descubrió un gliptodonte, primer fósil descripto en estas latitudes. Escribió grandes obras como Una descripción de la Patagonia…, Anatomía del cuerpo humano (primer libro de anatomía de nuestro país), y Fiebres americanas curables con drogas americanas, entre otros. Falleció en Inglaterra el 30 de enero de 1784.


Palabras clave: médico, sacerdote, historia de la medicina.

Thomas Falkner was born in Manchester in 1707, educated at Manchester Grammar School, and studied Medicine at Edinburgh University. He practiced Medicine in London, where the Royal Society entrusted him to study the medicinal properties of plants in South America. He was sick at the time and travelled to Buenos Aires as a ship´s doctor, and was unable to continue with his ship due to bad health. He was cared for in Buenos Aires by priests of the Jesuit Order, and on regaining his health, he abjured his Calvinist faith, and became a Roman Catholic. In 1738 he was ordained into the priesthood of the Jesuit Order: soon he founded the first Pharmacy in Córdoba city. There, in the University, he founded the School of Mathematics. At that time he was sent by the Order to evangelize the Puelche indians, their territory being between the Segundo and Cuarto rivers. In 1740, partly due to his expertise in Medicine, he was sent to the area of the Tehuelches and the eastern Puelches indians, close do the Cape San Antonio. There, with two other jesuit priests, they set up a Mission –Nuestra Señora del Pilar– in the area of Sierra de Los Padres, next to a lake of the same name. In 1750 he was commissioned to map the coastline of Southern Brazil till Tierra del Fuego, which was successful; followed by establishing the limits of Paraguay and the Province of Tucuman: He travelled extensively in northern Patagonia; describing its geography; its inhabitants; its plants and wildlife. A lake and a mountain in the Andes bear his name. On a mission in the Santa Fe area he discovered a Glyptodon, the first to be found in these latitude, in the embankment of a river: After being evicted with all the jesuit order; he returned to England where he wrote his memoirs on his times in Patagonia, he wrote the first Anatomy book with his experience in South America, and he also wrote a treatise on Fevers curable with herbs: He died in 1784.


Keywords: physician, surgery, history of medicine.


Los autores declaran no poseer conflictos de intereses.

Fuente de información Hospital Británico de Buenos Aires. Para solicitudes de reimpresión a Revista Fronteras en Medicina hacer click aquí.

Recibido 2019-11-15 | Aceptado 2019-12-20 | Publicado 2020-03-31


Licencia Creative Commons
Esta obra está bajo una Licencia Creative Commons Atribución-NoComercial-SinDerivar 4.0 Internacional.

Figura 1. Thomas Falkner en 1778. Dibujo perteneciente al Padre Bernardo Havestadt (1714-1781), extr...

Figura 2. Dr. Richard Meade. https://en.wikipedia.org/wiki/Richard_Mead (Consultado 4/01/2020).

Figura 3. Sir Isaac Newton. https://en.wikipedia.org/wiki/Isaac_Newton (Consultado 4/01/2020).

Figura 4. La Goleta “Clotilda” transportó esclavos africanos a Estados Unidos en 1860. https://...

Figura 5. San Ignacio de Loyola (1620-1622) por Pedro Pablo Rubens. https://es.wikipedia.org/wiki/I...

Figura 6. El cacique Cangapol, retratado por Tomás Falkner. https://es.wikipedia.org/wiki/Cangapol ...

Figura 7. Ilustración al pie del mapa de Sudamérica incluido por Thomas Falkner en su libro de 17...

Figura 8. Fragata española “San Antonio” a izquierda y fragata estadounidense “South Carolina...

Figura 9. Descripción de Patagonia y de las partes adyacentes de la América meridional. http://www...

Figura 10. Lago Falkner. En Neuquén, sobre el camino de los 7 lagos. https://es.wikipedia.org/wiki/L...

Figura 11. Cerro Falkner. https://www.laninturismo.com/es/falkner.html (Consultado 8/01/2020).

Figura 12. Isla Victoria. http://www.islavictoria.com/ (Consultado 8/01/2020).

Figura 13. Gliptodonte. https://www.milenio.com/ciencia-y-salud/campesino-encuentra-fosil-de-gliptodo...

Figura 14. Trabajo anatómico de Falkner. Tráquea y bronquios fuentes

Figura 15. Trabajo anatómico de Falkner. Venas pulmonares.

Figura 16. Trabajo anatómico de Falkner. Venas pulmonares.

Perspectiva histórica

Thomas Falkner (Figura 1) nació el 6 de octubre de 1707 (según otras fuentes 1702) en Manchester, hijo de Thomas Falkner y Hannah Walker. Su padre era un boticario o farmacéutico de la ciudad de Manchester y fue educado en el renombrado Manchester Grammar School1,2. Sus padres le dieron una estricta formación en la fe calvinista3. Después de terminar el colegio, y habiendo estudiado Medicina bajo la tutela del famoso Dr. Richard Meade (1673-1754) (Figura 2) en la Universidad de San Andrés en Edimburgo, y Matemáticas y Física posiblemente bajo la de Isaac Newton (1642-1726) (Figura 3), ejerció como cirujano en Londres4.

Poco después de terminar sus estudios, la Real Sociedad de Medicina de Londres lo comisionó para estudiar las propiedades medicinales de las plantas de América del Sur, y estando delicado de salud, se le recomendó hacer un viaje embarcado en alta mar para mejorar su condición física. Como conocía a un ministro de la iglesia que pertenecía a la tripulación del Assiento (Molteni informó que viajó en la galera El Rudge), un barco que comerciaba transportando principalmente esclavos entre la Guinea Africana y Sudamérica, aceptó la invitación de acompañarlo en el siguiente viaje de la embarcación como cirujano (Figura 4)4,5. Esto era en al año 1730. Al llegar a Buenos Aires (ciudad que en ese entonces dependía del Virreinato del Perú, tenía unos 10.000 habitantes), estaba tan enfermo que el capitán del barco, en vista del deterioro de su salud, y antes de partir, decidió dejarlo en tierra, bajo el cuidado del Oficial Superior del Colegio Jesuítico, el Padre Machoney (o Mahoney)6,7.

En una sociedad hostil a extranjeros, fue cuidado por los hermanos jesuitas, orden fundada por San Ignacio de Loyola (1491-1556) (Figura 5). Luego de recuperar su salud, abjuró de sus convicciones calvinistas y fue recibido en el seno de la Iglesia Católica Apostólica Romana. El 15 de mayo de 1732 ingresó a la Sociedad de Jesús, como miembro activo de la Provincia Jesuítica de Paraguay, donde también fue conocido como Tomás Falconer. Esta provincia jesuítica superaba con creces a la extensión del Paraguay actual, cubriendo gran parte de lo que cuarenta años después sería el Virreinato del Río de la Plata y luego las Provincias Unidas posterior a la Revolución de Mayo en 1810.

Pasó un tiempo en el Colegio Jesuítico de Córdoba del Tucumán, en la ciudad de Córdoba, estudiando Teología, Filosofía y Lógica. En 1738 renunció a sus bienes futuros y al año siguiente se ordenó sacerdote. En los tres años en que se preparó para ser misionero, ejerció su profesión, instalando además la primera botica o farmacia de la ciudad de Córdoba. Su influencia en la Universidad de Córdoba como profesor de Medicina y Matemáticas (fundó la cátedra de esta última) fue tal que se introdujeron cambios sustanciales en los contenidos de los programas de Filosofía y de Ciencias, acordes con sus sugerencias.

Inició sus actividades de misionero en las provincias de Córdoba, Santiago del Estero y Tucumán, y, encontrándolo capaz, la Orden lo envió inicialmente a los puelches ubicados entre los ríos Segundo y Cuarto, donde estableció una colonia y empezó su vida entre los indios nativos. Sus aptitudes como médico y su manejo de actividades mecánicas prácticas le depararon importante influencia entre los indios de la zona.

Aproximadamente en el año 1740, por sus conocimientos de Medicina, fue enviado a prestar asistencia al Padre Strobel en su misión entre los puelches del este y los tehuelches, que se encontraban en la zona del Cabo San Antonio. Ahí, en una zona serrana próxima, y con la ayuda del Padre Cardiel, fundaron un asentamiento jesuítico para los indios –la Reducción de Nuestra Señora del Pilar–, construyendo en 1747 una capilla, todo esto en el paraje llamado Sierra y Laguna de los Padres. Cinco años después el sitio fue abandonado, luego de una incursión guerrera de indios liderados por el cacique Cangapol (Figura 6).

Unos años después, en 1750, fue contratado por la corona española para explorar y hacer un mapa de la costa de Sudamérica (Figura 7) desde el sur de Brasil hasta Tierra del Fuego, hecho que hizo a bordo de una nave española, la fragata San Antonio (Figura 8), en expedición para tal fin. Una vez completado, su trabajo fue publicado en Quito 1761, y ha despertado admiración por su exactitud. Posteriormente, relevó el territorio de Paraguay y el de Tucumán, diagramando sus primeros mapas.

Todas las tierras al sur del río Salado, desde el Atlántico hasta la Cordillera eran desconocidas para el hombre blanco, y generalmente referidas como parte de “la Patagonia”. Se sabe que Falkner conoció personalmente muchas de estas tierras hasta el río Negro, llegando tan al oeste como las estribaciones de los Andes, y el nacimiento de los ríos andinos. Salvo la costa atlántica, que recorrió cartográficamente, se cree que sus descripciones del interior de la Patagonia fueron transcripciones de datos provistos por indios y por viajeros ocasionales (Figura 9). En la zona de los lagos andinos, hay un lago y un cerro que llevan su nombre (Figura 10 y 11). Ahí, entre los indígenas vuruloches, reconoció y describió a la isla Victoria (Figura 12), en el lago que los aborígenes denominaban Nahuelhuaupi (isla de los tigres). Es extensa su descripción de las tribus moluche (mapuche), en continua guerra con los españoles en Chile7-9.

Habiendo sido destinado en 1760 a misionar en Santa Fe, produjo uno de los primeros hitos científicos del Virreinato de la época, cuando descubrió en las barrancas del río Carcarañá, entre tres y cuatro leguas de su desembocadura en el río Paraná, el esqueleto de un enorme armadillo, que mucho tiempo después sería identificado como un gliptodonte (Glyptodon clavipes) (Figura 13). Este fue el primer fósil descripto en estas latitudes.

En lo que respecta a su siguiente período de residencia en la ciudad de Córdoba, luego de sus viajes por la Patagonia y hasta el fin de su estadía en América del Sur: “desde 1760 o 1762 residía Falkner en el Colegio Máximo de Córdoba y tenía, a lo menos en los últimos años de su vida en tierra argentina, el cargo de médico de dicho colegio, de la universidad y del colegio de Monserrat”. Furlong remite a su vez a otras autoridades, como los jesuitas contemporáneos de Falkner y asimismo al historiador de la medicina Félix Garzón Maceda, para hablar de la vida de Falkner en Córdoba7. Cita por ejemplo al padre jesuita José Peramás, quien se refiere a la gran “pericia en el curar, de la cual eran testigos los pobres y los ricos de Córdoba del Tucumán, que durante tantos años y gratuitamente habían disfrutado de ella”. Y también acude al citado historiador cordobés: “El Dr. Félix Garzón Maceda en su voluminosa y eruditísima obra La Medicina en Córdoba afirma que Falkner ‘ejerció en esta Capital su doble apostolado, de sacerdote y de médico, alcanzando gran popularidad; era aquí muy querido y muy respetado’. […] Al P. Falkner se deben —añade el mismo historiador— algunos antecedentes sobre el origen de la viruela entre nosotros. Según el respetable médico, la viruela fue importada a las provincias de Cuyo por los capitanes españoles que pasaron de Chile a fundar pueblos y disputar el dominio de los que habían venido por el Tucumán”. El Dr. Garzón Maceda ha sido el primer historiador que ha publicado un curioso fallo de Falkner, pronunciado a petición del alcalde de Córdoba y con motivo de un pleito promovido por D. Félix Cabrera contra el Dr. Manuel Martínez de los Santos, en el que se objetaba por él primero el alto precio de unas drogas y el de los servicios médicos prestados por el segundo. También refiere el padre Furlong el aporte de Garzón Maceda sobre las dotes botánicas de Falkner, quien fue “un herborista célebre”, agregando que, en la Historia de los Abipones publicada en Viena en 1784 por el P. Martín Dobrizhoffer (1717-1791), “se describen 96 plantas a base de las noticias recogidas personalmente y datos suministrados por el P. Thomas”. Falkner le dedicó muchas horas al estudio y descripción de las plantas de las sierras cordobesas, y Furlong aporta de otras fuentes el siguiente apunte: “Otro compañero de Falkner, el santiagueño Gaspar Juárez, escribía en 1787 a Ambrosio Funes estas líneas encomiásticas: “de las (plantas) medicinales hay allí (en las sierras de Córdoba) tantas, que decía el célebre médico Tomás Falconer que con las que él conocía podía curar toda clase de enfermedad, sin necesitar otro remedio de las farmacopeas europeas”8,9.

El 12 de julio de 1767, casi un año después de la orden emitida taxativamente por la corona de España, los jesuitas fueron desterrados de América del Sur. Antes de abandonar el Virreinato, Falkner fue encarcelado con otros muchos miembros de la Sociedad de Jesús, y todos enviados prisioneros, engrillados, desde Córdoba a Buenos Aires en carretas, previo a su destierro a Europa. Luego de un cruel y agobiante viaje en barco, con posterior estadía encarcelado en Cádiz, seguido por unos meses en Italia (Cerdeña), retornó a Inglaterra.

Ahí descansó un tiempo con amigos, pero la inactividad era desacostumbrada para él, por lo cual a su pedido, en 1771, ingresó en la Provincia Inglesa de la Sociedad de Jesús, siendo nombrado capellán del Sr. Robert Berkeley, en el pueblo de Spetchley. Posteriormente, fue sucesivamente capellán del Rev. Joseph Berington, en Wimsley, y del castillo de Plowden Hall, en el condado de Shropshire, un sitio de descanso y rehabilitación para jesuitas ingleses. Ahí el Padre Falkner falleció el 30 de enero de 1784.

Ya en Inglaterra, escribió acerca de sus experiencias ‘patagónicas’, que luego fueron editadas por el Sr. Berkeley, y compiladas por William Combe, publicadas en 1774, con el título Una descripción de la Patagonia y lugares lindantes de Sudamérica, con aspectos gramaticales y un breve vocabulario, y algunos temas particulares relacionados con las islas Malvinas. El Rev. Berington, con quien Falkner vivió luego de irse de Spetchley, manifestó que a Falkner le desagradaron los cambios en el libro inspirados por Berkeley, que modificaron mucho el sentido del original.

En este trabajo, escrito en base a sus recuerdos, hay extensas notas sobre geografía, con descripción de ríos, sus orígenes, trayectos y desembocaduras, de los diversos terrenos, bosques, flora, animales, moradores, características de esos pueblos originarios, sus costumbres y lenguas, así como sus ritos funerarios, constituyendo una fascinante descripción de la tierra virgen que él conocía como Patagonia8.

Luego de su muerte, varios Jesuitas que lo conocieron en Sudamérica se contactaron con los Plowden, con quienes tuvo su última residencia, expresando el elevado concepto que tenían por Tomás Falkner, y pidiendo que se les informara cuando se publicaran los siguientes trabajos: 1.- Volumina duo de anatomia corporis humani; 2.- Botanical, Mineral an like observations on the Products of America (sobre productos botánicos y minerales de América); y 3.- A treatise of American Distempers Cured by American Drugs (Fiebres Americanas curables con drogas americanas)4 5.

Se creyó que estos trabajos no estaban en posesión de los Snowden, y no había conocimiento, si es que aún existieran, donde podrían estar ubicados. Sin embargo, recientemente Molteni et al. tuvieron acceso al trabajo anatómico de Falkner5. El trabajo manuscrito de Anatomía consta de: Tomo I, Parte I: Esplacnología I y Esplacnología II. Parte II: Angiología, Neurología y Adenología. Parte III: Osteología y Miología (Figuras 14 a 16)5.

Estos contactos con la familia Plowden fueron gracias a una iniciativa del Dr. Mariano N. Castex, quien a través del Sr. Doublet (gerente del Banco de Londres) promovió la generosa gestión de la Sra. Dulce Liberal de Martínez de Hoz, quien costeó las fotografías de los originales depositados en Plowden Hall.

En palabras del gran Francesco Petrarca (1304-1374) en su triunfo “Sobre la vida triunfa el amor,/sobre el amor, la muerte, /sobre la muerte, la fama,/sobre la fama, el tiempo, /y sobre el tiempo la eternidad”, por sus aportes Thomas Falkner está destinado al recuerdo eterno.

  1. Howat J. British Settlers in Argentina and Uruguay—studies in 19th and 20th century emigration. En: www.argbrit.org (Consultado 10/10/18).

  2. Thomas Falkner. Catholic Encyclopedia. New York: Robert Appleton Company. 1923. http://www.abcc.com.ar/health-issues---our-hospital/british-doctors-in-argentina---Thomas-Falkner (Consultado 08/11/19).

  3. Falkner Thomas. Appletons’ Cyclopædia of American Biography 1900. https://en.wikisource.org/wiki/Appletons%27_Cyclop%C3%A6dia_of_American_Biography/Falkner,_Thomas (Consultado 08/11/19).

  4. de Angelis P. Discurso preliminar de Descripción de Patagonia y de las partes adyacentes de la América Meridional. www.biblioteca.org.ar/libros/92625.pdf (Consultado 08/12/19).

  5. Molteni LA, Molteni EP, Molteni LA (h), Molteni H. La Anatomía del Padre Tomás Falkner, 2014. www.p3usal.edu.ar/index.php/signos/article/view/2734 (Consultado 08/01/20).

  6. Moss C. Patagonia. A cultural history, Oxford University Press. 2008. Capítulo 5: Thomas Falkner. https://books.google.com.ar/books?ishn=0199887772

  7. Doublet RF. An Englishman in Río de la Plata. The month, Simpkin, Marshall and Co. London, 1960, pp. 216-26. (Consultado 08/01/20).

  8. Furlong Cardiff G. Acerca de los Patagones. https://articulo.mercadolibre.com.ar/MLA-606455740--patagonia-guillermo-furlong-tomas-falkner-patagones-_JM (Consultado 08/01/20).

  9. Furlong Cardiff G. La personalidad y la obra de Tomás Falkner. Talleres J. Peuser Ltda. Bs As, 1929. (Consultado 08/01/20).

Autores

Juan DC Emery
Servicio de Clínica Médica. Hospital Británico de Buenos Aires..
Nicholas C Emery
Servicio de Clínica Médica. Hospital Británico de Buenos Aires..
Pablo Young
Servicio de Clínica Médica. Hospital Británico de Buenos Aires..

Autor correspondencia

Juan DC Emery
Servicio de Clínica Médica. Hospital Británico de Buenos Aires..

Correo electrónico: johnemery39@gmail.com

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Revista Fronteras en Medicina, Volumen Año 2020 Num 01

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Titulo
Thomas Falkner (1707-1784): Médico, sacerdote y descubridor

Autores
Juan DC Emery, Nicholas C Emery, Pablo Young

Publicación
Revista Fronteras en Medicina

Editor
Hospital Británico de Buenos Aires

Fecha de publicación
2020-03-31

Registro de propiedad intelectual
© Hospital Británico de Buenos Aires

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